Efemérides

John Dalton

John Dalton (1766-1844), químico, meteorólogo y matemático británico, dejó un legado de descubrimientos dignos de conocer, por ello, hemos decidido, aprovechando que esta semana fue el aniversario de uno de sus descubrimientos, dedicar este artículo a su persona.

La teoría del átomo fue una de sus mayores aportaciones. Dalton dijo que la materia se componía de átomos de diferentes masas combinados en proporciones sencillas. Fue él quien acuñó este nombre proveniente de la unión de dos vocablos griegos: α (a), que significa “sin”, y τομον (tomon), que significa “división” (“indivisible”). Actualmente, hemos desarrollado procesos como la fisión nuclear que sí consiguen dividirlos.

Fue el primer científico que estudió y explicó los diferentes comportamientos que tenían los átomos según su peso. Dalton, pese a que no disponía de los medios necesarios para calcular el peso exacto de los átomos, sentó las bases del sistema periódico que todos conocemos. Aseveró que todos los átomos de un mismo elemento eran iguales entre sí y poseían el mismo peso (posteriormente se descubrieron los isótopos. Los isótopos son los átomos que poseen el mismo número de protones, pero tienen distinta masa dado que poseen un número diferente de neutrones.)

En su faceta meteoróloga, estudió los gases y a partir de sus conclusiones, creó la ley de las proporciones múltiples, la ley de las presiones parciales y realizó investigaciones respecto a la presión atmosférica.

Pese a que todo lo anterior es verdaderamente sorprendente (y si os parece interesante, en futuros posts podremos centrarnos más en ellos), hoy queríamos hacer más hincapié en una alteración genética que padecía y que su curiosidad le llevó a estudiarla: el daltonismo. El pasado 31 de octubre se cumplían 209 años de su primera definición.

De joven, se percató que tanto él como su hermano eran incapaces de ver los tonos rojos y verdes. Esta afección le causó algunos problemas en su vida diaria (solía confundir los frascos de los reactivos) y en su vida social (fue a visitar al Rey Guillermo IV vestido completamente de rojo, creyendo que llevaba un traje gris).

Dalton fue el primero en realizar una descripción detallada de esta enfermedad y creó un test que consistía en en varias tiras de colores. Estaba convencido que en sus ojos y en los de su hermano existía un líquido azul que absorbía el color rojo. Por ello, mandó disecar sus ojos cuando falleciera (obviamente).

En la retina ocular existen unas células cromo receptoras llamadas conos. En la especie humana se diferencian tres tipos diferentes clasificados según la sensibilidad que posean a las longitudes de onda verdes, rojas y azules. Esta sensibilidad se debe a la presencia de tres sustancias llamadas opsinas:

  • Conos de tipo L: La eritropsina tiene mayor sensibilidad para las longitudes de onda largas de alrededor de 650 nanómetros (luz roja).
  • Conos de tipo M: La cloropsina para longitudes de onda medias de unos 530 nanómetros (luz verde).
  • Conos de tipo S: La cianopsina con mayor sensibilidad para las longitudes de onda pequeñas de unos 430 nanómetros (luz azul).

Cuando alguno de esto tipos de conos funcionan de forma defectuosa se produce el daltonismo. La más frecuente es la ceguera para el rojo (protanomalía) o el verde (deuteranomalía). Al faltar uno de estos conos, los tonos de ambos colores son captados por el otro cono viendo donde deberían haber dos colores diferentes, uno solo. Menos frecuente es la ceguera para el color azul (tritanopía), donde se confunden los colores amarillos y azules. La forma más grave de daltonismo es la acromatopsia. Se trata de una rara afección en la cual una persona no puede ver ningún color, solamente sombras grises.

Los genes que codifican los pigmentos de los conos verde y rojo se hallan en el cromosoma X. El cromosoma X está presente dos veces en las mujeres (XX), mientras que una sola en los hombres (XY). Una mutación en este gen puede causar que no se formen los conos para esos colores. El carácter de estas mutaciones es recesivo, es decir, una mujer necesita tener sus dos cromosomas X mutados para presentar daltonismo, mientras que un hombre, al solo tener un cromosoma X, será daltónico siempre que éste sea mutante. Esta es la razón por la cual existen muchos más hombres daltónicos que mujeres.

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